英美烟草(BAT)(BTI.US)在电子雾化领域继续保持着对JUUL的高速追赶。


其首席执行官杰克·鲍尔斯日前表示,由于新型烟草销售好于预期,英美烟草近期将其按固定汇率计算的全年营收增长预期上调至5%以上,此前预期增长3%至5%。


今年一季度,使用其Vuse系列等新型烟草产品的消费者数量增加了140万,使其非可燃烧类产品消费者总数达到1490万。


鲍尔斯表示,公司新类别产品现已在53个国家/地区的74个市场上销售,Vuse系列在主要市场中的份额都在增加,在电子雾化领域接近全球领先地位,在美国、加拿大、英国、法国、德国五大市场共占到了31.4%的份额,份额较去年增长5.9%。


数据不会说谎,BAT与JUUL之间的距离正不断缩短。


而BAT预计,2021年其新型烟草产品营收还将继续加速增长,目标到2025年其相关产品部门的营收达到50亿英镑(合70.9亿美元)。反观JUUL,在陆续撤出全球多个主要市场的同时,据Nielsen数据显示,其在美国市场份额由2020年12月的53.4%减至2021年6月的49.7%。


BAT的底气来自于何处?很大程度上源于其在自动化上的不断加码。


据外电消息,BAT已在中国布局完成最新一代封闭式电子雾化产品全自动化生产线。此次完成全新自动化升级,BAT新产线的产能已超过行业现有主流水平一倍多,这也让其在自动化生产水平上实现对JUUL的逆袭,进一步打开了市场扩张的想象空间。


值得注意的是,BAT自动化升级的背后闪现的是一家中国企业的身影。


从接近思摩尔国际(06969.HK)的消息人士获悉,其近年来一直将深植行业的自动化研发作为核心战略,BAT 已经是其主要合作客户之一。


而分析人士指出,当下电子烟赛道竞争已经进入“下半场”。无论是品牌方和制造商,自动化已成为巨头之间角力的“撒手锏”。


从“自动化”迈向“专业自动化”电子雾化制造必经之路


美国机械工程师D.S.Harder在1936年就曾给“自动化”一词做出定义:他认为,在生产过程中,机器之间的零件转移不用人去搬运就是“自动化”。


时间过去80多年,自动化已在航空、汽车等制造领域不断落地。但从全球综合数据来看,优质、高效、低耗的自动化工艺普及率依然不足20%。


精密制造已是大势所趋,自动化的落地对专业化要求不断提升,不仅需要对材料、设备、模具开发有充分认识和掌控,更需要工艺创新、产品研发、品质管理、市场认知等方面的深厚经验。


换句话说,从“自动化”到“专业自动化”,看似只是简单的技术嫁接,但深层次上考验的却是对产品、技术及市场的理解。电子烟制造亦是如此,“专业自动化”影响着市场竞争格局,由此产生的马太效也越发明显。 


一个典型的案例是,思格雷推广其陶瓷芯POD产品“刀锋”的同时,还视频“曝光”了其陶瓷雾化芯自动化装配线。其中,自动化就被定位为“刀锋”的最大卖点之一。思格雷在其自动化的宣传片中,整体展现了“无人化”的制造过程和生产环境。


可以说,由以往专注的开放式“大烟”转战封闭式“小烟”,思格雷一直期待通过自动化实现在封闭式POD赛道的追赶超车。


而不止思格雷这样的行业“老炮”,渴望借自动化打开局面的,还有比亚迪电子(00285.HK)等跨界电子烟制造领域的EMS(电子制造服务)“新军”。


比亚迪内部人士就曾表示,对于用自动化造汽车、造电脑、造手机、造平板、造口罩的比亚迪来说,“造烟”无非是在满纸的代工名单中再多写上一个品类。有消息称,目前其已绑定中京、蓝沛等客户,电子烟量产计划在2021年下半年加快。


“跨界”而来的选手忙着借势自动化,作为行业领跑者的思摩尔同样是备受关注的焦点。


作为BAT、悦刻等背后的“隐形巨头”,思摩尔拥有18.9%的全球市占率,超过第2-5名之和,旗舰品牌FEELM年产能达30亿支,实力可见一斑。


在业内人士看来,思摩尔拥有十余年封闭式雾化产品研发制造经验,成功服务全球众多大客户,其对于生产工艺优化有着深入理解和认知,在此基础上形成的思摩尔版自动化方案引人想象。


然而遗憾的是,一向在讯息披露方面颇为“低调”的思摩尔,并未对外界过多透露其自动化的最新状况,不多的资料来自2020年12月底其在深圳举办的媒体开放日活动。


其时公布的数据显示,思摩尔早在几年前就已投入巨大人力物力研发专业自动化生产线,2019年自主研发出全球首条全流程全自动封闭式POD生产线,截至2020年Q4其自动化产线单线生产速度超过7200UPH,且其自动化工厂已具备了规模化复制的可能。


值得注意的是另外几项可能很多人未曾关注到的数据:思摩尔版的自动化已实现100%自动全检,生产制造良品率超过99.8%。


可以说,全球大客户严苛标准的要求,不断刷新其生产制造的标准。


此前便有在思摩尔自动化生产车间探访过的媒体报道,其车间达到了生产医用口罩的十万级无尘标准,进入之前须穿戴无尘套装,使用消毒液及饮用水级别净水洗手。而思摩尔目前全球申请的超过2300项专利中,也有不少是围绕自动化所布局的。


自动化实力巨头竞争的胜负手


全球电子烟监管趋严不断拉高行业的准入门槛,也让具有强大品质管控能力的龙头受益。


在全球最大的电子烟市场美国,FDA要求的PMTA(Premarket Tobacco Application)成为唯一的入场券,它同样具有全球示范效应。


PMTA认证涉及产品研发、生产、检测及临床实验报告等各个方面,仅一款产品的申请材料就达几万页,这其中品质安全是重中之重。国内具备实力并已提交或协助客户提交PMTA申请的企业寥寥无几。而综合来看,都是在行业长期深耕的头部专业电子雾化企业。


中国的监管政策暂时仍然充满不确定性,但基本方向已基本明确,在生产制造层面,品质安全依然至关重要。正如行业媒体所评论的,只有通过品质安全的大考,电子烟品牌才能“活下去”并在未来“活得好”。


将品质安全视为“生命线”已经成为主旋律,行业巨头们不约而同地加码更加专业、可靠的自动化产线赋能“生命线”。


媒体报道显示,BAT持续加大与思摩尔的合作力度,2021年后者对VUSE的供应份额有望进一步提升至85%以上。


值得注意的是,思摩尔的另一重要伙伴悦刻也加强了双方超越传统供需关系的合作。


雾芯科技(RLX.US)近期公布的一季报显示,其将与思摩尔共同建设第二和第三个独家生产工厂,高速自动化产线将成为规划重点,在选择上游合作伙伴方面,雾芯科技强调了QCT(质量、成本和时间)的重要性。


除了品质安全层面的考虑,需求量巨大的行业巨头们也对自动化带来的“降本增效”存有预期。


据了解,目前电子烟行业人力成本约占生产成本的 14%,随着自动化水平的提高,将会带来实实在在的成本减省。


中信证券研报指出,“专业自动化”实力已成为制造端与品牌大客户保持稳固合作关系的重要因素,深耕“专业自动化”的龙头企业具备先发优势,短期内市场地位难以撼动。